¿Cómo respiran los cetáceos?


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Los cetáceos son mamíferos, por lo tanto todos los cetáceos respiran por medio de pulmones, al igual que nosotros los seres humanos.

Entonces ¿Cómo respiran los cetáceos? con los pulmones y por medio de un “orificio” (también llamado: “hoyo” “ventila” “nariz” u “orificio ventilador”) que se conoce científicamente con el nombre de espiráculo (o blowhole, en inglés) este se encuentra en la parte superior de la cabeza del cetáceo y es por donde inhala y exhala el oxígeno. El espiráculo posee una función muy similar a de la nariz del ser humano. Los cetáceos cuentan precisamente con dos “ventanas” dentro de dicho orificio que son muy similares a las ventanas de la nariz humana.

Espiráculo de una ballena

Foto del espiráculo de una ballena

El espiráculo se compara con la nariz del ser humano, porque tiene una función similar, pero en realidad el desarrollo de los músculos del diafragma en los cetáceos es mucho más avanzado que el humano, así como la mayor cantidad de costillas flotantes que poseen, les da la capacidad de una inhalación más poderosa, lo que explica en parte como pueden cambiar hasta el 95% del aire en sus pulmones cada vez que respiran.

Todos los cetáceos utilizan el mismo mecanismo para respirar pero la cantidad de oxígeno que utilizan varía según tamaño y especie, así como la forma, el sonido que produce, la altura y la duración de cada inhalación y expiración. Por ejemplo, la ballena rorcual solo necesita dos segundos para inhalar y exhalar hasta 5500 litros de aire, mientras que el ser humano toma hasta cuatro segundos para inhalar y exhalar un poco de aire.

Otra de las características del espiráculo de los cetáceos, es que cuando respiran, se hace visible una especie de “chorro” o “respiro” que es la parte visible de como respiran los cetáceos. Según diversos estudios realizados, se puede determinar que la parte visible del “chorro” (respiro) es una combinación dos factores diferentes, uno de ellos es la exhalación del animal, que es caliente y húmedo a causa del tiempo que ha sido almacenado en los pulmones, esta exhalación (o aire) al tocar la atmósfera más fría se condensa. Otro de los factores según estudios realizados por científicos británicos, es que en la tráquea de los cetáceos, se encuentra una sustancia espumosa que se forma naturalmente y es lo que con la exhalación es visible pues se expulsa en forma de partículas. Otros estudios determinan que lo que es visible en la respiración de los cetáceos, es decir el “chorro”, es la simple salida de aire y el agua es lo que hace visible dicha respiración.

Según la especie varía, pero los cetáceos tienen la característica de cambiar hasta el 95% del aire que hay en sus pulmones en cada inhalación mientras que en el ser humano, se cambia solo del 15% al 25% de aire.

Según cada especie, también se han realizado otros estudios relacionados con la forma del “chorro” de los cetáceos. Por ejemplo, las ballena jorobadas, cuentan con una estructura diferente en el orificio del chorro, que le da una forma diferente a la de otros cetáceos, y cuando respiran se ve como si tuvieran un chorro -doble- que tiene forma de V. Otro ejemplo es la ballena azul, que cuando respira se le ve un chorro en forma de pera invertida, además se eleva muchos metros más por sobre la altura promedio, otras especies como la ballena rorcual, tiene la misma forma pero la altura a la que se eleva el “chorro” es menor. Otro ejemplo son los cachalotes que tienen un “chorro” en forma de pera, pero se inclina hasta unos 45 grados hacia adelante y a la izquierda pues tienen el espiráculo al lado izquierdo de la cabeza, este “chorro” tiene mayor duración que la de otros cetáceos.

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